La Salud de los Estados Unidos
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Hospitales

Paciente del Presbyterian Hospital con miembro de familia durante el “Apagón” de la ciudad de Nueva York, 1965.

Si una persona se enferma gravemente hoy, va al hospital, donde un conjunto de médicos, enfermeras, técnicos y tecnologías de avanzada tratarán sus dolencias. Pero en el siglo XIX había relativamente pocos hospitales, dedicados en su gran mayoría atender a los pobres, y no tenían servicios médicos que no formaran parte del arsenal de cualquier médico privado. La administración del hospital no estaba controlada por profesionales, sino por órdenes religiosas y personas ajenas a la medicina. Ya para 1920, este sistema había cambiado. Al igual que otros aspectos de la vida, como la asistencia social, el trabajo y la educación, la atención de salud había pasado del hogar a la institución y era mucho más organizada, desarrollada y burocrática. Este cambio fue impulsado por nuevas tecnologías y prácticas que podían proporcionarse solamente en un hospital: las radiografías, la cirugía antiséptica y los diagnósticos clínicos . Los médicos de éxito veían al hospital como un lugar para administrar tratamiento y convencieron a la clientela de la clase media de lo mismo. La transformación de los hospitales y su atractivo puede observarse en el incremento de 178 en 1873 a casi 5000 en 1923.

Cuadro de Robert C. Hinckley, “Primera operación bajo el éter,” 1882-1893.

La creciente complejidad de la medicina también acentuó el poder de los médicos en los hospitales a medida que los administradores legos cedían la autoridad a profesionales capacitados. Los hospitales también se convirtieron en el lugar de capacitación de nuevos profesionales. A medida que aumentaba el número de pacientes que pagaban, los hospitales atendían sus necesidades colocándolos en espacios más privados en lugar de las salas comunes , y brindándoles mejores alimentos y servicios. Dado que hospitales sin fines de lucro de carácter voluntario aceptaban a estos nuevos pacientes, los pacientes pobres y con enfermedades crónicas a menudo eran enviados a instituciones de condados, estatales y municipales.

EI hospital de fines del siglo XX no se apartó completamente de esta tradición de beneficencia, pero la forma en que fue fundado cambió radicalmente, con el advenimiento de Blue Cross and Blue Shield, seguros de terceros, Medicare y Medicaid y la asistencia directa de todos los niveles del gobierno. Al aumentar los costos de los hospitales y al recaer el mayor control de los costos en las compañías de seguro, se manifestó una tendencia hacia la creación de grandes redes hospitalarias, el cierre de hospitales públicos y comunitarios más pequeños y el crecimiento de hospitales con fines de lucro .

Cirujanos realizan una de las primeras cirugías de corazón detenido en la Cleveland Clinic, 1956.