La Salud de los Estados Unidos
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Peligros Industriales

Mineros del carbón trabajando en una mina enBethlehem, Barrackville, WV.

En el siglo XIX, la aceleración de la cadena de montaje y las tareas de rutina, además de la exposición a las toxinas químicas, polvos metálicos y orgánicos, y maquinaria desprotegida, caracterizó al lugar de trabajo estadounidense como uno de los más peligrosos del mundo. En una serie de críticas, una amplia coalición
de reformadores, radicales, trabajadores de Centros de Apoyo Comunitario y periodistas compararon la incidencia de los accidentes industriales con una guerra no declarada.

Esta preocupación se convirtió en un movimiento con todas las de la ley en 1911 cuando 146 jóvenes mujeres inmigrantes judías e italianas murieron en la Triangle Shirtwaist Factory de Nueva York al quedar atrapadas en un incendio debido a que la gerencia había cerrado las puertas con llave para impedirles que salieran a descansar. La ola de protestas masivas condujo a mejoras en las condiciones de trabajo y al eventual nacimiento del movimiento sindicalista.

Pero la tragedia seguía obsesionando a los trabajadores inmigrantes. En las décadas de 1910 y1920, jóvenes mujeres inmigrantes llamadas “chicas del radio ”, que pintaban con radio relojes pulseras luminosos, lo ingirieron accidentalmente al ponerse los pinceles en los labios. Estas mujeres sufrieron intoxicación por radiación , lo cual les produjo anemia, quebrantamiento óseo, cáncer de huesos y finalmente la muerte.

Chicas del radio de la producción de “These Shining Lives” (Estas vidas Luminosas) de la Universidad Estatal de Arizona que representa a las mujeres de la Radium Dial Company, 2010.

La revolución industrial fue impulsada por el carbón, pero la minería era una ocupación peligrosa. En 1907, una explosión de metano en una mina de West Virginia mató a 362 trabajadores. Muchos de los sobrevivientes posteriormente contraerían silicosis y “pulmón negro”. John L. Lewis , Presidente de United Mine Workers of America , luchó durante décadas para lograr condiciones de trabajo más seguras y salarios más elevados para los mineros.

Durante el siglo XX, toxinas como el asbesto , el plomo en la pintura y el DDT amenazaron la salud de trabajadores y comunidades. Con la publicación del libro de Rachel Carson “Silent Spring” en 1962, los movimientos ecologistas y de defensa de la seguridad de los trabajadores, impulsados por el profesor Barry Commoner y por Tony Mazzocchi, el líder sindical de la Oil Chemical and Atomic Workers Union, forzaron al gobierno y a las empresas a adoptar medidas. En 1970, el gobierno federal respondió mediante la creación de la Agencia de Protección Ambiental y la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional (OSHA).

Pero estas agencias pueden ser eficaces solamente si tienen reglamentos y los recursos necesarios para hacerlos cumplir. La explosión y filtración resultante de la plataforma petrolera Deepwater Horizon de BP en 2010 y los obvios fracasos del Servicio de Administración Mineral el cumplimiento de su reglamento demostró una vez más que los pedidos industriales siguen exigiendo acciones concertadas de parte de la ciudadanía.

1970 El Congreso aprueba la Ley Pública sobre Fumar Cigarrillos, que prohibe la publicidad de cigarrillos en televisión y radio desde 1971 y exige publicar advertencias más firmes en los cigarrillos.